En route pour le BAD Tour…

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Christopher_Currell_badaxestageSuite du récit de Christopher Currell concernant sa collaboration avec Michael Jackson. Dans un article publié il y a quelques jours, le musicien revient sur la tournée du « Bad World Tour » et plus précisément les répétitions. En route pour un tour gratuit et original dans les préparatifs de l’une des plus grandes tournées de concerts de l’histoire de la musique :

« Le téléphone commença à sonner ! Toutes les personnes qui travaillaient pour Michael se demandaient ce qui se passait. Il est vite apparu que Michael et Frank avaient créé une société nommée TTC Touring pour gérer tous les aspects de la tournée. TTC avait commencé à recruter du personnel.
Des discussions passées avec Michael Jackson m’avaient laissé penser que je devrais assumer la transition du studio à la tournée.
Cependant, il semblait que pour certaines personnes travaillant pour TTC, ma participation était discutable. (…)

mj_bad_tour_rehearsal_footageUn après-midi à Westlake (nous étions encore en train d’enregistrer), j’ai directement interrogé Michael au sujet de ma participation. Je lui ai demandé s’il voulait que je joue sur scène. Il a dit oui. Je lui ai demandé ce qu’il voulait me voir jouer. Il a dit de la guitare et du Synclavier. Je lui ai demandé si je serais sur scène. Il a dit oui. Il m’a également questionné sur le Synclavier. Le Synclavier était devenu un instrument tellement important pour l’enregistrement de l’album « BAD» dans le studio qu’il voulait l’utiliser sur scène. Selon l’idée de Michael, le show devait être identique à l’album.
Il a dit que les personnes qui écoutent l’album puis qui vont aux spectacles souhaitent entendre ces chansons comme elles sont sur l’album.

Par conséquent, l’utilisation du Synclavier était importante pour parvenir à l’idée qu’il se faisait des spectacles en live.

Sa question était de savoir si le Synclavier fonctionnerait tout le temps et de manière fiable malgré les rigueurs de la tournée. Je lui ai dit que s’il faisait exactement ce que je lui disais il n’y aurait aucun problème.

Nous avions besoin d’embaucher l’un des meilleurs ingénieur-expert de la société Synclavier pour la maintenance des Synclavier sur la tournée. Nous aurions besoin de systèmes de sauvegarde redondants et d’une salle climatisée et propre hors de la scène pour protéger l’ordinateur central du Synclavier contre les éléments; tels que la saleté, la chaleur et la pluie. Il voulait aussi être en mesure d’utiliser le Synclavier pour composer des chansons pendant la tournée.
Je lui ai donc proposé que nous en amenions un pour le placer dans ma chambre d’hôtel où il pourrait venir l’utiliser et je le ferais fonctionner quand il le voudrait à tout moment.
Il était excité et a dit: «faisons-le! »

J’ai informé le personnel de TTC de la requête de Michael. Ils étaient frustrés parce que amener les Synclavier et voyager avec eux à ce niveau n’avait jamais été fait auparavant et que ça leur faisait beaucoup de travail supplémentaire. Mais, Michael avait parlé, ce serait donc fait ! J’ai également dit aux gens de TTC que la personne pour la maintenance des Synclavier en tournée devrait être Mitch Marcoulier qui travaillait pour la société NEDco [New England Digital Corporation] des Synclavier.

J’ai appelé Mitch pour lui décrire la situation et lui demander s’il serait intéressé. Il a dit oui. Je lui ai dit qu’il devait appeler TTC et leur dire qu’il voulait faire le job. Sur le plan éthique, TTC ne pouvait pas demander officiellement à Mitch en raison de conflits d’intérêts. Mitch a informé NED qu’il devait aller sur la tournée pour s’assurer que les Synclaviers fonctionneraient correctement dans une telle situation. Ce serait également bon pour NED et bon pour Michael Jackson. Tout le monde était heureux que Mitch embarque comme membre de l’équipe technique pour la tournée.

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L’étape suivante consistait à savoir exactement de quels systèmes Synclavier nous aurions besoin. En fonction de la musique et de la manière dont je les utiliserais dans la prestation scénique, j’ai décidé que j’aurais besoin de deux Synclavier complètement équipés sur scène et d’un système d’enregistrement Synclavier « Direct-to-Disk ».

Nous avions également besoin d’un Synclavier entier dans les pièces de rechange ainsi que des disques durs redondants au cas où il y aurait un problème.
L’ajout de ce système se chiffrait à environ 1 400 000 $. Seul Michael Jackson pouvait se permettre un tel système pour une tournée mondiale.
De plus, nous avons ajouté un autre Synclavier pour ma chambre d’hôtel avec des équipements supplémentaires d’enregistrement, haut-parleurs, et mélangeur pour ma guitare électrique.

badaxeMa plus grande inquiétude était de savoir comment jouer du Synclavier en live. Je ne suis pas un joueur de clavier. Je suis un joueur de guitare. Je devais chercher la dernière technologie qui permettrait à un joueur de guitare de jouer d’un instrument avec la guitare comme technique, mais je voulais en sortie une information numérique fiable vers un ordinateur pour déclencher le Synclavier. J’ai tout essayé! En fin de compte, mon choix s’est porté sur un instrument appelé « The SynthAxe ».
Après un essai de 5 minutes, j’ai su que cet instrument pouvait faire le job.
Son prix était de 12 000$. J’en ai acheté un pour moi et j’ai informé TTC qu’ils devaient en acheter deux pour la tournée.

Pendant ce temps, les auditions pour les musiciens du groupe ont commencé et un espace a été mis en place aux Leeds Rehearsal Studios à North Hollywood ( Californie) . Cet espace comprenait toutes sortes d’équipements pour claviers ainsi que quelques amplis de guitare pour ceux qui en auraient besoin lors des auditions.
Rory Kaplin était en charge des auditions et devait aider les musiciens avec le matériel si nécessaire. Rory est également devenu l’un des joueurs de clavier du groupe. Auparavant, Rory avait joué avec les Jacksons sur le Victory Tour (1984).

Michael Jackson n’assistait pas aux auditions. Une caméra avait été installée pour filmer les prestations des musiciens et les montrer plus tard en soirée à Michael à son domicile.

Il n’y avait pas beaucoup de temps pour constituer la tournée alors la liste des musiciens confirmés qui seraient admissibles a été réduite très rapidement à des références professionnelles dans l’industrie.

Par rapport à l’image du groupe qu’il avait en tête, Michael voulait une femme guitariste blonde. Le Guitar Institute of Technology (GIT) a été notifié et ils ont répondu qu’ils allaient envoyer 5 de leurs meilleures élèves femmes guitaristes. En raison de contraintes de temps, TTC a demandé à GIT de n’envoyer que la meilleure des cinq.

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Je me trouvais [aux studios] Leeds le jour où Jennifer Batten est venue passer l’audition. (…) Elle était professeur de guitare au GIT. Elle avait sa guitare et son ampli.
Je marchais dans Leeds au même moment alors elle a demandé où elle devait se placer.
Elle ne ressemblait pas à une rock star … elle ressemblait plus à une bibliothécaire introvertie. Je lui ai montré la scène. Si je me souviens, Rory était là aussi. Jennifer a demandé ce qu’elle devait jouer. Nous lui avons répondu ce qu’elle avait envie. Donc, elle a joué le solo d’Eddie Van Halen sur « Beat It » parfaitement sans aucune musique de fond! Nous avons été soufflés ! Plus tard dans la soirée, à la maison de Michael, nous avons regardé les vidéos. J’ai dit à Michael que Jennifer était vraiment excellente et qu’il devrait vraiment la voir ! Il l’a regardée, il est devenu très enthousiaste et il a dit … « Wow! Elle est vraiment bonne, mais il faut faire quelque chose pour son look! » Nous avons tous ri ! Elle a immédiatement intégré le groupe !

Puis ce fut le tour d’un bassiste ! Don Boyette! Il avait joué avec beaucoup de gens, y compris les Pointer Sisters et venait de terminer un an de tournée avec Lionel Richie. Grand joueur et un super look, il en fut tout de suite !

Beaucoup de joueurs de claviers ont auditionné mais Michael voulait Greg Phillinganes. Il avait joué sur quelques-unes des chansons en studio et il travaillait avec Michael depuis de nombreuses années. Je ne sais pas pourquoi nous avons aussi organisé des auditions pour les claviers. Il a été le dernier musicien à rejoindre le groupe.

mj_bad_tour_3Il semblait que le projet était d’avoir Jonathan Moffett à la batterie et David Williams à la guitare comme ils avaient tous les deux participé au Victory Tour des Jacksons.
Le problème, c’est qu’ils étaient en tournée avec Madonna. Sa tournée allait bientôt se terminer, ce qui nous laisserait quelques semaines pour faire la transition vers le groupe. Pour les répétitions, nous avions besoin de remplaçants pour la batterie et la guitare. La batterie a été confiée à Ricky Lawson. Il avait également fait partie de la tournée de Lionel Richie avec Don Boyette et ils étaient déjà prêts pour jouer ensemble.
Ricky voulait couper quelques temps avec les tournées ainsi il a accepté de remplacer temporairement et pour les répétitions Jonathan Moffett.
Il se trouve que Ricky et Greg étaient tous les deux de Detroit et avaient déjà beaucoup joué ensemble. Je trouvais cela intéressant parce que je suis également du Michigan et j’avais aussi vécu à Detroit.

Le guitariste de session de Los Angeles Paul Jackson Jr a été invité à participer aux répétitions mais il a décliné la proposition. Il a donné le nom du guitariste Jon Clark. Si je me souviens bien, le jour Jon avait un emploi de messager dans une maison de disques. Quand il a reçu l’appel, Jon a accepté de suite malgré le fait que ce soit un job temporaire.

Si je devais jouer aussi de la guitare, j’avais besoin d’un système pour guitare, donc j’ait dit à TTC d’acheter deux amplis et enceintes Mesa Boogie. Mais rapidement, je me suis rendu compte que mon boulot allait être très exigeant avec la SynthAxe et le Synclavier. Nous avions très peu de temps pour assembler, programmer et apprendre la musique. J’ai décidé qu’il n’était pas vraiment nécessaire que je joue de la guitare puisque nous avions déjà deux bons guitaristes. Donc, j’abandonnais l’idée de jouer de la guitare pour me concentrer uniquement sur la SynthAxe et le Synclavier.

A ce moment, le groupe de musiciens était composé de Greg Phillinganes, Rory Kaplan, Ricky Lawson, Jennifer Batten, Don Boyette, Jon Clark . Nous étions enfin prêts pour commencer les répétitions.

Chaque jour, le son obtenu était de mieux en mieux. Nous avons été impressionnés par notre manière de jouer ensemble et à quel point le son était bon !

mj_bad_tour_4Pendant ce temps, Madonna avait prolongé sa tournée. Il apparaissait qu’elle ne serait pas terminée avant le milieu de la tournée au Japon! C’était clairement un problème.
Avec l’utilisation de la technologie et les performances, ce ne serait pas facile pour Jonathan Moffet ou David Williams de s’intégrer avec peu ou pas de répétitions. En outre, le groupe sonnait très bien comme il était! Même Ricky avait changé d’avis et voulait faire la tournée ! Le groupe a eu une réunion et nous avons tous convenu que ce serait LE groupe! Nous avons décidé que nous avions besoin de faire connaître à Michael et Frank le fruit de notre réflexion. Alors Greg, Rory et moi-même avons eu une réunion avec Michael et Frank pour discuter de la situation.

Nous avons expliqué que ce ne serait pas facile d’intégrer rapidement d’autres musiciens. Tellement de technologies étaient utilisées.
De plus, changer un batteur et un guitariste allait modifier le feeling de base du groupe et le son était déjà exceptionnel. Nous avons expliqué à Michael que nous pensions que les membres actuellement choisis devraient être ceux du groupe final. Michael était d’accord. Il pensait que le groupe sonnait très bien comme ça! Frank n’avait aucun problème avec les membres choisis parce qu’il était alors frustré par les négociations concernant les exigences salariales élevées de Jonathan et David. La décision était donc prise! Les membres actuels formeraient le groupe officiel. Nous avons fait part de la bonne nouvelle aux autres membres du groupe. Ricky était très excité! Jon Clark était en larmes! Il n’imaginait pas devenir effectivement un membre du groupe final ! Il était ravi!

Prochaine étape … les répétitions pour la production!

Les répétitions pour la production devaient avoir lieu à la plus grande scène de l’Universal Studio à Los Angeles. Lors de ces répétitions nous devions tout peaufiner … les arrangements musicaux, les voix, les sons, la chorégraphie, les changements de costumes et la pyrotechnie!
Le premier jour des répétitions, j’avais accroché sur moi la SynthAxe. Michael marchait quand il l’a vu pour la première fois. J’ai eu l’impression que ses yeux allaient sortir de sa tête! Il a dit: «Wow! Où avez-vous eu ça ?! ». Je lui ai répondu avec un sourire « J’ai mon réseau ». Tout de suite, il a voulu que des guitares futuristes soient recherchées dans le matériel de la tournée du Victory Tour des Jacksons.
Par diplomatie, Jennifer et Jon les ont essayées mais ils ont refusé car elles étaient trop difficiles à jouer.

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Tous les jours il y avait de nouveaux arrivants. Pour la première fois, les choristes sont venus … Kevin Dorsey, Dorian Holley, Darryl Phinnessee et Sheryl Crow.

A ce moment des répétitions, notre travail nécessitait de longues heures.
Fondamentalement, nous avons réalisé les plus de deux heures du show trois fois par jour. Puis le soir, nous allions travailler sur la programmation du matos pour refléter les ajouts ou des modifications à des chansons que Michael avait demandé. Si je me souviens bien, nous arrivions vers 10h00 et travaillions jusqu’à environ 01h00 tous les jours.

Michael allait répéter avec les danseurs à un autre endroit quand nous avions fini de jouer le spectacle pour la journée.

L’équipe s’est étoffée. Les techniciens lumière sont arrivés. Enfin, Nocturne Productions , une société de gestion de production pour la tournée a été engagée avec Benny Collins comme directeur de production. Ils sont venus et ont commencé à organiser les choses de manière militaire et ils n’étaient pas très amusants.

Clair Bros., la compagnie pour le son est arrivée avec un système de son énorme, qui semblait continuer à grandir à mesure que les répétitions progressaient.

Parce que Michael avait décidé d’attendre la sortie de l’album « BAD » pour intégrer beaucoup de ces chansons sur la tournée, à la place, nous faisions avec des titres plus anciens et plus tard nous ajouterions les nouvelles chansons.

Il décida de faire « I Just Can’t Stop Loving You » et « Bad » puisque ces deux titres seraient les premiers extraits à sortir en single. Il choisit également d’interpréter « Thriller » pour la première fois en live.

Pour « Thriller », j’ai du revenir aux anciennes bandes multi-pistes pour obtenir les sons et enregistrer les performances de chaque instrument (…)

Je devais aussi obtenir la classique intro de Vincent Price. Tout ceci a été mis dans le Synclavier.

mjthrillerbadtourAnecdote intéressante concernant le fait d’interpréter « Thriller ». Michael m’a dit qu’il avait eu beaucoup de réactions négatives venant de son église [les Témoins de Jéhovah, ndlr] pour la version originale de « Thriller ». Ils pensaient que la chanson était l’œuvre du Diable et que, en aucun cas Michael ne devrait la jouer en live. Michael m’a dit qu’il ne comprenait pas leur réaction. Son intention n’avait rien à voir avec le Mal ou le Diable. Il a dit que c’était juste des trucs d’enfants… comme Halloween et que ce n’était pas à prendre au sérieux. Mais la pression de son église fut forte , il a donc cédé et accepté de ne pas l’exécuter.

Allant de l’avant avec le temps … pendant que nous enregistrions « BAD », Michael a pris la décision de quitter son église. Il croyait toujours dans ce qui faisait la base de l’enseignement de l’église, comme être bon et aider les autres, mais il a dit qu’il se sentait créativement étouffé. Il a donc décidé de les quitter officiellement. Je suis sûr que ce ne fut pas une décision facile pour Michael. Mais maintenant, pour la première fois, Michael allait effectuer « Thriller » en live avec la chorégraphie, les costumes et même sa transformation en loup-garou!

Notre liste de titres fut finalisée et comprenait les chansons suivantes :

- Wanna Be Startin’ Somethin’
- Things I Do For You
- Off The Wall
- Human Nature
- Heartbreak Hotel
- She’s Out Of My Life
- Jackson 5 Medley [I Want You Back, The Love You Save, I’ll Be There] Rock With You
- You Are My Lovely One
- Working Day And Night
- Beat It
- Billie Jean
- Shake Your Body [Down To The Ground] - Thriller
- I Just Can’t Stop Loving You
- Bad

Au cours de la réalisation des spectacles, nous avons été équipés pour les costumes de scène. Ce fut ma première rencontre avec le principal créateur de costumes de Michael, Michael Bush. La coiffure et le maquillage étaient confiés à Karen Faye.

A mesure que l’on se rapprochait de notre départ pour la première étape de la tournée au Japon, de plus en plus de choses devaient être traitées.
L’un des points importants était celui des visas de travail et de passeports pour le groupe. Si je me souviens bien, il nous restait une semaine ou deux avant le départ pour le Japon. Je me demandais comment nous allions obtenir des visas et des passeports rapidement. C’est à ce moment que j’ai réalisé l’influence qu’avait Michael.
Les membres du groupe ont été informés de venir ensemble au bureau de l’immigration à Los Angeles. Nous avons été pris en photo. On nous a dit d’attendre à l’arrière de la salle. Nos noms seraient appelés et nous avions juste à marcher rapidement dans la pièce sans regarder personne. Après environ 15 minutes, mon nom a été appelé. Je venais d’entrer dans la salle en suivant les instructions. Une fois dans la salle, l’agent d’immigration a vérifié mon identité et m’a tendu mon passeport avec le visa déjà validé à l’intérieur. Wow!

(…)

michaeljackson_jennifer_battenJe me souviens quand nous avons été informés que notre indemnité journalière … l’argent de poche que nous recevions pour notre nourriture, la lessive ou d’autres choses dont nous pourrions avoir besoin lors de notre voyage au Japon … serait de 45$ par jour! Les voyageurs les plus expérimentés du groupe ont dit que cela ne suffisait pas pour le Japon car tout était très cher là-bas. Habituellement, pour un groupe, c’était autour de 70$ par jour! Nous avons demandé plus. Je ne me rappelle pas vraiment si TTC l’a augmentée ou pas! Peut-être que nous devions être extrêmement économes !!

Karen Faye décida que je devais avoir le look de KISS. Mon visage serait peint en argent avec un éclair sur mon front. Aussi, elle a teint mes cheveux en noir. Tous les membres avaient des cheveux noirs, sauf Jennifer Batten et Sheryl Crow. Leurs cheveux devaient être longs et blonds. Karen m’a aussi ajouté des extensions de cheveux, ce qui rendait ma chevelure beaucoup plus longue! Wow !

En raison des contraintes de temps, nous n’avons jamais eu le temps de faire une répétition du show complet avec la musique, les changements de costumes, la chorégraphie entière et l’éclairage. Nous avons fait diverses combinaisons, mais pas tout à la fois! Toutes les personnes impliquées étaient de véritables professionnels donc d’une certaine manière nous espérions tous, que sur scène au Japon le spectacle se déroulerait comme prévu! »

Le mois prochain , pour la dernière partie de son récit, Christopher Currell reviendra sur ses souvenirs lors de la tournée du Bad Tour.

Sources : headphone.guru / MJLegend

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